Η εκδοχή ότι το όνομα “NYLON” προήλθε από τον συνδυασμό των ονομάτων της Νέας Υόρκης και του Λονδίνου αναφέρεται εδώ και πολύ καιρό -σχεδόν όσο το ίδιο το νάιλον. Είναι μια ωραία ιστορίαπιθανώς πασπαλισμένη με αρκετό ρομαντισμό. Δυστυχώς, ωστόσο, δεν ανταποκρίνεται σε αληθινά δεδομένα. Οι κάλτσες από νάιλον εμφανίστηκαν στην αγορά το 1939, αφού πρωτοπαρουσιάστηκαν στην Παγκόσμια Έκθεση της Νέας Υόρκης. Το Λονδίνο δεν έπαιξε απολύτως κανένα ρόλο στην επινόηση, στην ιστορία ή στη βιομηχανική παραγωγή του νάιλον. 

Το Nylon δημιουργήθηκε εργαστηριακά για πρώτη φορά το 1935 από τον φαρμακοποιό Wallace Carothers που εργάζονταν για την εταιρεία DuPont. Ήταν ένα μεταξένιας υφής, εκπληκτικό θερμοπλαστικό υλικό. Δεν υπάρχει τίποτα οργανικό στο νάιλον -είναι ένα απόλυτα τεχνητό υλικό. Χρησιμοποιήθηκε για πρώτη φορά για να αντικαταστήσει τις πραγματικές τρίχες στις οδοντόβουρτσες και απέκτησε την τεράστια φήμη του ως υποκατάστατο των μεταξωτών καλτσών, τόσο πολύ που το «νάιλον» (“nylons”) επικράτησε ως ο γενικός όρος που περιέγραφε τις γυναικείες κάλτσες. 

Ο Wallace H. Carothers απεικονίζεται με το νεοπρένιο, το πρώτο εμπορικά επιτυχημένο συνθετικό καουτσούκ.

Οι χρήσεις του νάιλον πολλαπλασιάζονταν ραγδαία, σε πάμπολλα πράγματα, από χαλιά έως ελαστικά αυτοκινήτων. Έχει γίνει τόσο καθολικό και απαραίτητο, που μερικές φορές φαίνεται δύσκολο να πιστέψουμε ότι υπήρχε ένας κόσμος πριν από αυτό! Ήταν ιδιαίτερα χρήσιμο κατά τη διάρκεια του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου, όταν υπήρχε έλλειψη φυσικών υλικών. Μετά την ευρεία κυκλοφορία του στις ΗΠΑ το 1940, η παραγωγή αυξήθηκε μαζικά. 1300 τόνοι παρήχθησαν κατά τη διάρκεια του 1940. Κατά τη διάρκεια του πρώτου έτους στην αγορά, πωλήθηκαν 64 εκατομμύρια ζεύγη νάιλον κάλτσες!

Το πρώτο ζεύγος πειραματικών νάιλον καλσόν που έκανε η Union Hosiery Company για την DuPont το 1937.
(National Museum of American History)

Όσον αφορά τη λέξη “NYLON”, πιθανότατα είναι πραγματικά αυθαίρετη. Η ίδια η DuPont δήλωσε ότι αρχικά το όνομα προοριζόταν να είναι “NO-RUN”, αλλά δεν υπήρξε πραγματική βάση για το όνομα αυτό, οπότε έπρεπε να αλλάξει. Τα φωνήεντα “o” και “u” αντικαταστάθηκαν αμοιβαία και προέκυψε το όνομα “ΝURON”, το οποίο άλλαξε σε “NiLon” για να ακούγεται λιγότερο σαν νευρολογικό φάρμακο. Για λόγους σαφήνειας στην προφορά, το “i” άλλαξε σε “y” και έτσι γεννήθηκε το όνομα “NYLON”. Μάλλον ο ίδιος ο εφευρέτης Carothers ήταν υπεύθυνος για όλο αυτό. Άλλαζε το όνομα, γράμμα-γράμμα, έως ότου τελικά η διοίκηση της DuPont δέχτηκε αυτό που τελικά πρότεινε. Δυστυχώς, ο Carothers αυτοκτόνησε πριν από την οριστικοποίηση του ονόματος και στην πραγματικότητα δεν εργαζόταν καν στο νάιλον τον τελευταίο χρόνο της ζωής του, γεγονός που γεννά κάποιες αμφιβολίες για την αλήθεια όλου αυτού του ιστορικού ονοματοδοσίας. Αυτή ήταν τουλάχιστον η όψιμη εξήγηση της εταιρείας το 1978. Το 1940 ήταν λίγο διαφορετικά τα πράγματα. Εκείνη τη χρονιά, ο αξιωματούχος της εταιρείας John W. Eckelberry δήλωσε ότι τα πρώτα τρία γράμματα -nyl- δεν είχαν ουσιαστικό ετυμολογικό νόημα, ενώ την κατάληξη «on» την εμπνεύστηκαν από την ήδη χρησιμοποιούμενη σε άλλες βιομηχανικές ίνες, όπως το βαμβάκι (“cotton”) και το ρεγιόν (“rayon”). Υπάρχουν λοιπόν δύο αντίθετες και επίσημες ιστορίες. Πουθενά βέβαια επισήμως δεν αναφέρεται ότι το νάιλον προήλθε από τον συνδυασμό των ονομάτων «Νέα Υόρκη» και «Λονδίνο».

Μια εναλλακτική εκδοχή -που υποστηρίζεται επίσης ευρέως- είναι ότι η DuPont επέλεξε στην πραγματικότητα το όνομα “NYLON” με σκοπό να προκαλέσει ευθέως την ιαπωνική βιομηχανία, η οποία θα μπορούσε στο εξής να εξάγει πολύ λιγότερο μετάξι ως αποτέλεσμα της νέας τεχνητής ίνας -σύμφωνα με αυτήν την ιστορία “nylon” σημαίνει “Now You’ve Lost, Old Nippon!”, δηλαδή «Τώρα έχασες κραταιά Ιαπωνία!». Οι κάλτσες από νάιλον διαφημίζονταν ως «ισχυρές σαν από χάλυβα και ντελικάτες σαν από ιστό αράχνης». Πράγματι, σε σύγκριση με τις παραδοσιακές ευαίσθητες -και ακριβότερες- μεταξωτές κάλτσες που εισάγονταν κατά κόρον κυρίως από την Ιαπωνία, ήταν σίγουρα μια μεγάλη τεχνολογική και εμπορική νίκη των αμερικανών, οπότε αυτή η τελευταία ιστορία μπορεί επίσης να είναι αξιόπιστη ως προς την προέλευση του ονόματος του θρυλικού “NYLON”!