Ο όρος «Ηλεκτρονικό Εμπόριο» (electronic commerce) χρησιμοποιείται για να περιγράψει την χρήση τηλεπικοινωνιακών μέσων (κυρίως δικτύων) για την πραγματοποίηση κάθε είδους εμπορικής συναλλαγής ή επιχειρηματικής δραστηριότητας μεταξύ επιχειρήσεων και ιδιωτών.

 Ένα ηλεκτρονικό κατάστημα (E-Shop) αποτελεί ένα αυτοματοποιημένο σύστημα ηλεκτρονικών πωλήσεων, που κάνει ό,τι ακριβώς και ένα οποιοδήποτε κατάστημα, δηλαδή παρουσιάζει και πουλάει τα προϊόντα του. Η μόνη διαφοροποίηση έγκειται στο γεγονός ότι οι πωλήσεις πραγματοποιούνται μέσω ηλεκτρονικών μηχανισμών. Για την πληρωμή μπορεί να χρησιμοποιηθεί κάποια τράπεζα (ασφαλών συναλλαγών μέσω Ίντερνετ) ή το paypal (διαδεδομένο σε νεαρές ηλικίες) ή η κλασική αντικαταβολή.

 Ιδιαίτερα, εν μέσω οικονομικής κρίσης, όπου κυριαρχεί η αυξημένη ανάγκη περιορισμού των λειτουργικών εξόδων των επιχειρήσεων, πολύς λόγος γίνεται για τη δημιουργία ηλεκτρονικών καταστημάτων στο διαδίκτυο προκειμένου να αυξηθεί ο τζίρος και να μειωθούν τα συνεχή κόστη, όπως είναι η διατήρηση μόνιμων πελατών στα φυσικά καταστήματα. Γενικότερα, στο ηλεκτρονικό κατάστημα συνηθίζεται να υπάρχουν καλύτερες τιμές από αυτές του φυσικού καταστήματος.

  Επιπλέον, το ηλεκτρονικό εμπόριο, το οποίο επιτυγχάνεται μέσω ενός ηλεκτρονικού καταστήματος, παρέχει μια βασική ευκαιρία στις μικρομεσαίες επιχειρήσεις, η οποία είναι η δυνατότητα ανταγωνισμού με τις μεγαλύτερες επιχειρήσεις κάτω από πιο ευνοϊκούς όρους.

Οι Online αγορές έχουν αυξηθεί σε δημοτικότητα με την πάροδο των ετών, κυρίως επειδή οι άνθρωποι βρίσκουν βολικό και εύκολο να περιηγηθούν στο κάθε κατάστημα από την άνεση του σπιτιού ή του γραφείου τους. Ένας από τους πιο δελεαστικούς παράγοντες για online αγορές, ιδιαίτερα κατά τη διάρκεια διακοπών, είναι ότι ανακουφίζει από την ανάγκη να περιμένουν σε μεγάλες ουρές και από την αναζήτηση από κατάστημα σε κατάστημα για ένα συγκεκριμένο είδος. Έτσι, κάθε εμπορική δραστηριότητα που πριν από μερικά χρόνια ήταν δυνατή μόνο χάρη στην φυσική παρουσία και μεσολάβηση ανθρώπων ή υλικών μέσων, σήμερα μπορεί με την βοήθεια του ηλεκτρονικού εμπορίου να επιτευχθεί αυτόματα, ηλεκτρονικά και από απόσταση.

Το ηλεκτρονικό εμπόριο είναι ένα υποσύνολο του ηλεκτρονικού επιχειρείν, είναι η πώληση και η ανταλλαγή αγαθών και υπηρεσιών μέσω δικτύων υπολογιστών (όπως το Διαδίκτυο), μέσω του οποίου οι συναλλαγές ή οι όροι πώλησης εκτελούνται ηλεκτρονικά.  Ουσιαστικά πρόκειται για ένα συνδυασμό τεχνολογιών ανταλλαγής δεδομένων (EDI, e-mail), πρόσβασης σε δεδομένα (shared databases, electronic bulletin boards, world wide web) και αυτόματης συλλογής δεδομένων (bar coding, magnetic / optical character recognition).

Είδη ηλεκτρονικού εμπορίου

Το ηλεκτρονικό εμπόριο μπορεί να χωριστεί σε τέσσερις (4) βασικές κατηγορίες: B2B, B2C, C2B, C2C.

• B2B (Business-to-Business)

Οι εταιρείες που δραστηριοποιούνται μεταξύ άλλων, για παράδειγμα οικατασκευαστές οι οποίοι πωλούν σε διανομείς και εμπόρους χονδρικής πώλησης καθώς και σε λιανοπωλητές. Η τιμολόγηση βασίζεται στην ποσότητα της παραγγελίας και συχνά είναι διαπραγματεύσιμη.

• B2C (Business-to-Consumer)

Οι επιχειρήσεις που πωλούν στο ευρύ κοινό συνήθως μέσω των καταλόγων και συνήθως χρησιμοποιούν το λογισμικό καλάθι.

• C2B (Consumer-to-Business)

Στην περίπτωση αυτή, ο καταναλωτής μέσω ενός online συνόλου του προϋπολογισμού και μέσα σε λίγες ώρες μπορεί να αναθεωρήσει τις απαιτήσεις και την προσφορά του για το έργο. Ο καταναλωτής εξετάζει τις προσφορές και επιλέγει την εταιρεία που θα ολοκληρώσει το έργο.

• C2C (Consumer to Consumer)

Υπάρχουν πολλές ιστοσελίδες που προσφέρουν δωρεάν αγγελίες, δημοπρασίες, και φόρουμ, όπου τα άτομα μπορούν να αγοράζουν και να πωλούν χάρη στη σύνδεση των συστημάτων πληρωμών όπως το PayPal. H υπηρεσία δημοπρασιών eBay είναι ένα εξαιρετικό παράδειγμα για το πως πραγματοποιούνται οι πρόσωπο με πρόσωπο συναλλαγές από το 1995.