Μιλώντας για “spam” αναφερόμαστε σε ανεπιθύμητα μηνύματα ηλεκτρονικού ταχυδρομείου, όμως το ακρωνύμιο S-P-A-M σχετίζεται έμμεσα με τα e-mail, έχοντας στην πραγματικότητα τις ρίζες του σε ένα γεύμα κονσερβοποιημένου κρέατος  -το κύριο προϊόν της αμερικανικής εταιρείας τροφίμων “Hormel Foods”-. Η ετυμολογία και η προέλευση του “spam” πράγματι συναρπάζουν.

Η πρώτη κονσέρβα κρέατος SPAM παρήχθη το 1937 και αμέσως έγινε τεράστια εμπορική επιτυχία στις ΗΠΑ. Όταν η Αμερική εισήλθε στον Β’ Παγκόσμιο Πόλεμο μπήκε ταυτόχρονα και το SPAM. Στα συμμαχικά στρατεύματα στην Ευρώπη αποστέλλονταν 15 εκατομμύρια κονσέρβες SPAM εβδομαδιαίως. Προϊόντα όπως το SPAM ήταν πολύ ωφέλιμα σε καταστάσεις έλλειψης πρωτεϊνών και λιπών, σημαντικών θρεπτικών συστατικών για την επιβίωση. Άφθονη διατροφική ενέργεια σε μικρή, πρακτική «συσκευασία». Το SPAM επαινέθηκε τόσο από τον πρόεδρο Dwight Eisenhower όσο και από την πρωθυπουργό Margaret Thatcher για την σημαντική συμβολή του στη συμμαχική νίκη. Η ιστορία της εμπλοκής του SPAM εν καιρώ πολέμου είναι πραγματικά εκπληκτική.

Πως προέκυψε λοιπόν το «SPAM»; Το όνομα προήλθε αρχικά από μια σύμπτυξη του “SPicedhAM”. Κατά τη διάρκεια του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου και μετά, το κρέας αυτό έγινε γνωστό ως ακρωνύμιο που σημαίνει «Ειδικά επεξεργασμένο αμερικανικό κρέας»(“Specially Processed American Meat”). Αυτή η αρχική ποικιλία SPAM είναι ακόμα διαθέσιμη σήμερα. Το SPAM είναι ένα κονσερβοποιημένο, προμαγειρευμένο προϊόν κρέατος (αρχικά ζαμπόν, αλλά τώρα διατίθεται και από μια ποικιλία κρεάτων). Η πόλη Austin στη Μιννεσότα είναι γνωστή ως «SPAM town USA», όχι για το spam στο Διαδίκτυο, αλλά για το γεγονός ότι στην πόλη παράγεται όλο το SPAM που πωλείται στη Βόρεια Αμερική, στη Νότια Αμερική και στην Αυστραλία. Το SPAM που πωλείται στο Ηνωμένο Βασίλειο παράγεται στη Δανία από την εταιρεία «Tulip», στην οποία η Hormel έχει χορηγήσει άδεια. 

Ο όρος spam χρησιμοποιήθηκε το 1970 στο σκετς “Spam” της τηλεοπτικής κωμωδίας του BBC, Monty Python’s Flying Circus. Στο σκετς, που εκτυλίσσεται σε μια καφετέρια, μια σερβιτόρα διαβάζει ένα μενού όπου σχεδόν όλα τα είδη περιλαμβάνουν κονσέρβες SPAM. Καθώς η σκηνή εξελίσσεται, καταλαβαίνει κανείς γιατί αυτό το σκετς συμβόλισε τα ανεπιθύμητα και ακατάπαυστα e-mail.

Το “spam”, που αναφέρεται σε μηνύματα και όχι στην κονσέρβα, προστέθηκε στο New Oxford Dictionary of English το 1998 ως «άσχετα ή ακατάλληλα μηνύματα που αποστέλλονται στο Διαδίκτυο σε μεγάλο αριθμό ομάδων συζήτησης ή χρηστών». Η χρήση του όρου spam για την περιγραφή ανεπιθύμητων e-mail ξεκίνησε το 1994. Ένας προγραμματιστής δημιούργησε ένα σενάριο στο οποίο δημοσίευσε το ίδιο e-mail σε κάθε πίνακα μηνυμάτων στο USENET, ένα μεγάλο διαδικτυακό σύστημα τηλεδιασκέψεων. Οι τεχνικοί ταυτοποίησαν στο σύστημα τη μαζική αλληλογραφία ως «ανεπιθύμητη» και την ονόμασαν “spam”. Μέχρι σήμερα, ο όρος spam αναφέρεται στα ανάρμοστα και ανεπιθύμητα μαζικά μηνύματα που πλέον αποτελούν ~80% των e-mail. Το όνομα δόθηκε επίσης σε διαδικτυακά μηνύματα διαφόρων τύπων, όπως μηνύματα συνομιλίας, ομάδες συζήτησης, κλπ., και διαδόθηκε αστραπιαία παντού. Ωστόσο, είναι καλά τεκμηριωμένο ότι σε όλες αυτές τις περιπτώσεις οι χρήστες επέλεξαν τη «λέξη» «spam» ως αναφορά στο σκετς του Monty Python, όπου το κρέας ήταν ανεπιθύμητο και εμφανιζόταν συνεχώς σε όλο το μενού.

Έτσι, ως spam περιγράφονται μηνύματα ηλεκτρονικού ταχυδρομείου που ποτέ δεν ζητήθηκαν από παντελώς άγνωστους αποστολείς. Πρόκειται για ανεπιθύμητα εμπορικά e-mail που αποστέλλονται μαζικά [όπως στελνόταν μαζικά το κονσερβοποιημένο κρέας], συχνά βάσει μιας λίστας αλληλογραφίας που αγοράστηκε (ή εκλάπη) και που περιλαμβάνει τη διεύθυνσή σας. Στις πρώτες ημέρες του Διαδικτύου, το spam ήταν πολύ πιο ενοχλητικό από ό,τι σήμερα, όχι μόνο λόγω της έλλειψης αποτελεσματικών φίλτρων, αλλά λόγω των εξαιρετικά αργών συνδέσεων.